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Alerte : le corail du Pacifique en danger de mort

Des scientifiques se sont alarmés lundi d’un blanchissement sans précédent des récifs coralliens dans le nord du Pacifique, qui pourrait à termes provoquer leur disparition.

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Les récifs coralliens du Pacifique nord sont « stressés ». Au point que leur existence est aujourd’hui menacée. C’est le triste constat qu’ont dressé des scientifiques lundi, alertant sur un blanchissement inédit des coraux dans cette partie de l’océan. Autour des îles Marshall, célèbres pour leurs atolls, les températures des eaux de surface seraient ainsi, depuis plusieurs mois, de 0,5 à 1 degré Celsius supérieures à la normale. Un écart suffisant pour mettre à mal ces animaux marins.

Les spécialistes divergent encore sur les causes de ce phénomène. Pour les uns, c’est la signature d' »El Niño », un courant marin saisonnier provoquant une hausse temporaire de la température des eaux. Les autres pointent le réchauffement climatique global, dû aux émissions de gaz à effet de serre.

« Les océans s’acidifient »

« A force de capter une bonne partie du CO2 émis dans l’atmosphère, les océans s’acidifient, ce qui perturbe les animaux au squelette calcaire comme les coraux », explique Philippe Maison, de l’association Surfrider Foundation, qui œuvre à la sauvegarde des milieux marins. Soumis à ce « stress », les coraux expulsent alors les algues microscopiques avec lesquelles ils vivent en symbiose – les zooxanthelles -, qui leur apportent nutriments et oxygène. Ce qui provoque leur blanchissement et leur mort ».

« C’est préoccupant car le corail fait office de protection naturelle pour les littoraux, poursuit Philippe Maison. Sa disparition pourrait entraîner une érosion des côtes et une baisse des populations de poissons dans ces zones ». A termes, la fréquentation touristique dans ces paradis naturels pourrait aussi en pâtir.

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